sábado, 5 de diciembre de 2015

Danny Blanchflower "El motor de los Norn Iron"

Histórico jugador de los 'spurs' y la selección norirlandesa, está considerado uno de los mejores centrocampistas británicos del siglo XX. Además formó parte de la brillante generación de futbolistas de Irlanda del Norte que despuntó a finales de los 50 y principios de los 60. Nacido el 10 de febrero de 1926 en Belfast (Irlanda del Norte), ocupaba el puesto de medio derecho. Creador de juego dotado con un magnífico dominio del balón, enorme precisión en el pase y gran visión, era además un entrenador en el campo. Tácticamente extraordinario se encargaba de gestionar y tomar decisiones sobre sus compañeros y el equipo en el terreno de juego. Su hermano fue Jackie Blanchflower, centrocampista del Manchester United y superviviente del accidente aéreo en Munich que tuvo que retirarse tras las graves secuelas que le produjo el suceso.

En su estancia en el Tottenham
Desde pequeño sintió pasión por el fútbol y era muy habitual verle jugar por las calles de Belfast junto a su hermano. Trabajó como electricista en una fábrica de cigarrillos y tras el estallido de la II Guerra Mundial se unió a la Organización ARP que se encargaba de las baterías antiaéreas. En 1943 engañó con su edad y se alistó en la Royal Air Force, que le llevó primero a Escocia y luego a Canadá.
Regresó a su país tras el final de la guerra y jugó unos meses en el Belfast Celtic para finalmente acomodarse en el Glentoran. Con los capitalinos permaneció cuatro años, hasta 1949, momento en el que es traspasado al Barnsley inglés por 6.000 libras. En el cuadro rojo que por entonces milita en la Second Division juega dos temporadas y empieza a llamar la atención de clubes de superior nivel. El Aston Villa se interesó por él en 1951 y tras unas arduas negociaciones lo firmó tras abonar 15.000 libras en concepto de traspaso.
Con los villanos se produce su gran despegue en el fútbol inglés al convertirse en poco tiempo en una de las figuras y además en el capitán del plantel. El club de Birmingham construyó un equipo totalmente nuevo tras la guerra y con Blanchflower, otro norirlandés como McParland, los ingleses Dixon, Aldis y Lynn o los irlandeses Martin y Walsh en la plantilla ocupa habitualmente puestos en mitad de la tabla.
El ciclo del centrocampista en el Aston Villa finaliza en 1954 después de jugar 148 partidos oficiales y marcar diez tantos. En ese verano se produce una dura pugna entre dos entidades londinenses por su fichaje, el Arsenal y el Tottenham. La mayor cantidad de dinero que acaban poniendo los 'spurs', unas 30.000 libras decanta la balanza para el conjunto de White Hart Lane, que se lleva a un jugador clave durante la próxima década.
En sus primeros años coincide con los veteranos Ramsey, Bill Nicholson, el portero Ditchburn, Eddie Baily o George Robb pero es con la llegada de los años 60 cuando el Tottenham reina en Inglaterra y además logra el primer título europeo de su historia. Blanchflower se convierte en capitán y uno de los estandartes del equipo y a título individual es premiado en 1958 y 1961 como el mejor jugador de la Liga por los medios de comunicación. La temporada 1960-1961 marca un hito en la historia de la entidad al conquistar un fantástico doblete de Liga y Copa. En el torneo de la regularidad que llevan nueve años sin lograr baten al Sheffield Wednesday y al Wolverhampton, mientras que en la Copa, cuarenta años después del último entorchado, derrotan de forma consecutiva a Charlton, Crewe Alexandra, Aston Villa, Sunderland y Burnley tras un 'replay' y al Leicester por 2-0 en la gran final.
En la siguiente temporada alzan la Charity Shield frente a un combinado de la Liga con Armfield, Haynes, Byrne o Charlton (al haber logrado el doblete) y además renuevan el título en la FA Cup contra el Burnley con un tanto de penalti de Blanchflower. Pero la ilusión por disputar la Copa de Europa se viene abajo en semifinales tras caer frente al Benfica y después de un gran rendimiento en las rondas previas ante el Dukla de Praga o el Feyenoord.  
Sin embargo esa segunda victoria copera les permitió participar entre 1962 y 1963 en la Recopa de Europa, otra competición continental de reciente creación. Ni el Glasgow Rangers, ni el Slovan Bratislava ni el OFK de Belgrado son rivales de consideración en su camino hacia la final donde se encuentran con el actual campeón, el Atlético de Madrid. Los 'spurs' con una colección de magníficos futbolistas que incluye al propio Blanchflower, Greaves, Ron Henry, Maurice Norman, el galés Cliff Jones o los escoceses White y Brown aplasta a los rojiblancos en Rotterdam por 5-1 en un choque para el recuerdo. De esta forma levantan su segundo título del curso tras el cosechado en la Charity Shield a principio de la temporada frente al Ipswich Town.
Un año después y justo al cumplirse diez años desde su llegada Blanchflower se despide de la camiseta blanca del Tottenham y la hinchada le homenajea con todos los honores que merece. Son más de 400 ocasiones en las que aparece en las alineaciones del equipo londinense y a pesar de no ser un gran goleador consigue ver puerta en 27 ocasiones. No fue su retirada definitiva porque en 1965 disputó algunos partidos con el Durban City siendo allí el lugar donde colgó las botas.

Aston Villa 1952-1953
Tottenham Hotspur 1963
Irlanda del Norte 1957

  
Con la selección norirlandesa disputó un total de 56 partidos, logrando dos dianas. Debutó en 1949 cuando el equipo nacional era el irlandés y aún no había adoptado el nombre de Irlanda del Norte. Fue en el Campeonato Británico en un choque de mal recuerdo para el centrocampista. En Belfast se enfrentaron a Escocia que les derrotó de manera apabullante por 2-8 para decepción de la hinchada verde. A lo largo de su carrera participó en numerosos duelos de esta competición cosechando a menudo resultados muy discretos. No sumó su primer triunfo hasta el año 1955 cuando ya defendía los colores de Irlanda del Norte. En aquella ocasión si consiguieron vencer a Escocia en Belfast por 2-1 en el debut del torneo a principios de octubre. El nivel del equipo creció con rapidez y pasada la mitad de la década de los 50 conquistó en tres ocasiones el British Home Championship aunque siempre de forma compartida. En 1956 los cuatro países sumaron una victoria y un empate y con tres puntos empataron en la primera plaza. Pero fue en 1958 y 1959 cuando la Green&White Army se codeó con el gigante inglés para alzar el trofeo. Con la mejor generación de su historia en la que además de Blanchflower había otros ilustres como Gregg, Bingham, McIlroy o su hermano Jackie se alcanzaron hitos como doblegar a los 'pross' en Wembley o salir con vida del siempre temible Hampden Park. 
El éxito no se detuvo sólo en las Islas sino que se amplió al continente europeo. En 1957 con Blanchflower como capitán los Norn Iron iniciaron el camino para llegar al Mundial de Suecia de 1958. En el grupo 8 les tocó en suerte durísimos rivales como Italia y Portugal y contra pronóstico salieron liderando la clasificación. Sus dos primeros envites fueron lejos de casa y aunque empataron en Lisboa en la capital italiana sucumbieron por la mínima. Sin embargo hicieron de Windsor Park un fortín en el que apabullaron al cuadro luso de los Pedroto, Jose Aguas y Hernani por 3-0 y al combinado transalpino en el que militaban los nacionalizados Schiaffino y Ghiggia o los italianos Pivatelli y Segato por 2-1. 
De esta forma se ganaron su presencia mundialista en tierras suecas por primera y única vez hasta la fecha. A la hora del sorteo de la Copa del Mundo pocos apostaban dinero por los hombres de Peter Doherty pero de nuevo en Suecia volvieron a rendir a un nivel espectacular. En el grupo 1 acompañaron a Alemania Occidental, Checoslovaquia y Argentina. En el debut derrotaron a los centroeuropeos pero en la segunda jornada la albiceleste les ganó por 3-1. Una derrota les condenaba ante los teutones pero un empate a dos les aseguró a acudir a un playoff ante los checoslovacos. Celebrado en Malmö otros dos goles de McParland (sumaba ya 3), uno de ellos en la prórroga, otorgó al equipo liderado por Blanchflower un hueco en cuartos de final. Allí ya no pudieron frente al empuje galo que con un doblete de Fontaine incluido les mandó para casa. La carrera de Blanchflower continuó unos años más en los que le dio a tiempo a intentar sin éxito otra presencia mundialista en Chile. En la fase de clasificación jugó ante Alemania Occidental y Grecia pero el pase finalmente se lo llevaron los germanos. Además la creación de la Eurocopa de Naciones le permitió despedirse con buen sabor de boca del equipo nacional al jugar su último partido en una eliminatoria de la primera ronda de calificación del torneo de 1964 ante Polonia. En la ida ganaron por 0-2 en Chorzow y en la vuelta el 28 de noviembre de 1964 con 30.000 personas en las gradas de Windsor Park Danny Blanchflower se despidió ante su público con otra clara victoria.
Posteriormente en la década de los 70 tuvo dos experiencias como entrenador. En 1976 la Federación de su país le designó como seleccionador con el objetivo de acudir al Mundial de Argentina. Sin embargo en la clasificación fueron superados por neerlandeses y belgas y únicamente quedaron por delante de Islandia tras sumar cinco puntos. Siguió en el cargo hasta 1979 aunque en su último año compaginó la labor de seleccionador con la de técnico del Chelsea al que no pudo salvar del descenso a la Second Division.

Además a lo largo de su vida también ejerció como comentarista de partidos de fútbol llegando a trabajar para la CBS estadounidense o escribiendo en Sports Ilustrated.

En sus últimos años de vida padeció Alzheimer hasta que falleció el 9 de diciembre de 1993 en Londres a los 67 años de edad.

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