viernes, 15 de marzo de 2013

Nathaniel 'Nat' Lofthouse "Un caballero, una leyenda, un Wanderer"

Mito del fútbol inglés que forma parte del grupo de los "one-club men", es decir, han pasado toda su vida deportiva en el mismo equipo. Lofthouse que hizo carrera en el Bolton Wanderers figura en una lista en la que destacan entre otros Overath con el Colonia, Bochini en Independiente de Avellaneda, Nilton Santos en Botafogo, Bill Foulkes en el Manchester United, Giacinto Faccheti en el Inter de Milán o Iríbar en el Athletic Club de Bilbao. Nacido el 27 de Agosto de 1925 en Bolton, condado de Lancashire (Inglaterra), se desempeñaba como delantero centro y era un goleador consistente, algo tosco y pesado pero con buena velocidad, gran remate de cabeza y un poderoso disparo con ambas piernas destacando especialmente la izquierda. A partir de 1952 se le apodó como "El león de Viena" debido a su actuación en un encuentro frente a Austria en el que Inglaterra venció por 2-3 con dos goles suyos, el último de ellos tras arrancar desde mitad de la cancha y recibir en la carrera un codazo y varias patadas por detrás para finalmente caer noqueado en un choque con el guardameta e introducir pese a ello el balón en el portería.

Creció en una familia humilde y desde pequeño fue aficionado de un Bolton que encadenó grandes momentos a finales de la década de los 20 y principio de los 30. No podía permitirse el lujo de pagar una entrada en Burnden Park para asistir a los encuentros pero en ocasiones se colaba junto con sus amigos trepando por las paredes del estadio. Comenzó a jugar en su infancia y con el tiempo perfeccionó su habilidad con la pelota, en un principio jugaba como defensa pero pronto cambiaría su posición para colocarse en la delantera. Con 14 años entró a formar parte del Bolton firmando un contrato amateur y en 1941 en pleno conflicto bélico mundial jugó su primer encuentro con los mayores ante el Bury al que vencieron por 5-1 con dos tantos en su haber. La Liga se reanudó en 1946 y su estreno ante el Chelsea se saldó con otros dos goles y una derrota por 4-3. Pronto se convirtió en un fijo en la delantera del equipo y en la estrella adorada por la hinchada. En su primera época el Bolton luchaba por mantener la categoría y acababa en la zona baja de la tabla, el salto cualitativo llegó en 1951 y 1952 con un 8º y un 5º puesto respectivamente. La campaña 1952-1953 se realizó un papel discreto en el torneo doméstico con un 14º puesto porque se centró toda la atención en una FA Cup en la que disputarían la final. En un plantel donde además de Lofthouse destacaban el centrocampista Barrass, el ala Holden, el extremo Langton o el escocés Moir se fue eliminando consecutivamente a Fulham en tercera ronda, Notts County tras dos replay en cuarta, Luton Town en quinta, Gateshead en sexta y Everton en semifinales para llegar al último encuentro ante el Blackpool. En la conocida como "final de Matthews" (había disputado dos finales sin éxito) Lofthouse abrió pronto el marcador para los "Trotters" en el minuto 2, pero un gran día de Matthews y del delantero internacional Stan Mortensen que marcó un hat-trick hizo inútiles los esfuerzos del Bolton que finalmente cayó por 4-3. Ese mismo año Lofthouse fue nombrado mejor jugador inglés gracias a su actuación en la FA Cup y a los 30 goles que anotó en la Liga. Los años venideros no cambiaron la tendencia en la First Division y se alternaron buenas campañas como en 1954 con un 5º lugar, un 18º dejando el descenso a 4 puntos en 1955 o un 8º puesto en 1956, curso en que Lofthouse se erigió máximo goleador de la competición con 33 dianas. De nuevo la FA Cup fue la competición donde llegaron las alegrías esta vez en 1958. En las primeras eliminatorias se venció a Preston North End, York City tras un desempate y Stoke City. En cuartos derrotaron al Wolverhampton por 2-1 y en semis hicieron lo propio con el mismo resultado ante el Blackburn Rovers para plantarse en la final ante el Manchester United. Los "diablos rojos" que tres meses antes habían sufrido el accidente aéreo de Munich se presentaron con una plantilla en construcción, con muchos jugadores cedidos de otros conjuntos pero con el apoyo moral de todo el país que deseaba un triunfo para honrar a los miembros del equipo fallecidos. Lofthouse no quería que se repitiese la historia de 5 años antes y volvió a adelantar muy pronto al Bolton en el marcador con un gol en el minuto 3. Así se llegó al descanso y en el minuto 50 logró el 2º tanto, un gol no exento de polémica porque aún hoy en día se discute si hubo falta del delantero "Trotter" sobre el portero del Manchester United Harry Gregg. El encuentro finalizó 2-0 y el Bolton de Lofthouse, el portero Hopkinson, el defensa Banks o los medios Stevens y Holden  consiguió su cuarta FA Cup de la historia tras las logradas en 1923, 1926 y 1929. Los dos siguientes cursos en 1959 y 1960 se obtuvieron grandes resultados en la Liga con un 4º lugar aunque lejos del campeón Wolverhampton y un 6º a siete puntos del vencedor Burnley respectivamente. Fueron los últimos momentos de Lofthouse como jugador que se retiró debido a una lesión en el tobillo a principios de 1960. Dejó para la historia unas estadísticas en Liga de 285 goles en 503 partidos lo que le sitúa hoy en día como el 7º con más tantos de la historia y el mejor artillero que ha tenido el Bolton desde su fundación.


Bolton Campeón FA Cup 1958
Selección de Inglaterra 1955















Internacional con Inglaterra en 33 ocasiones anotó un total de 30 goles. Hizo su estreno en un partido amistoso frente a Yugoslavia en Londres en noviembre de 1950 que acabó empate a 2. En 1953 jugó con la Selección el partido por el 90 aniversario de la Federación Inglesa ante un combinado de la FIFA cuyo resultado fue 4-4. Días más tarde disputó los encuentros clasificatorios para el Mundial de 1954 ante Gales en Cardiff (1-4) e Irlanda del Norte en Liverpool (3-1) que sirvieron para lograr el billete al torneo. Convocado para el Campeonato del Mundo de Suiza fue titular en el primer encuentro ante Bélgica en el que marcó dos goles y se empató a 4, suplente en la victoria sobre los anfitriones por 2-0 y de nuevo formó parte del plantel en los cuartos de final ante la vigente campeona Uruguay que les derrotó por 4-2 (diana de Lofthouse en el minuto 16) y les envió a casa. También figuró en varias de las plantillas inglesas que conquistaron el Campeonato Británico, pero en la edición donde tuvo un papel más significativo fue en la de 1954-1955 donde se venció a Escocia por 7-2 con dos tantos de Nat y en la clasificación final los "pross" sumaron 6 puntos con 3 victorias y ninguna derrota. Precisamente dijo adiós al equipo nacional en un encuentro del Campeonato Británico celebrado en Birmingham ante Gales en 1958 y que se saldó con tablas en el marcador. En la actualidad permanece como el 6º máximo goleador de la Selección.

Se convirtió en entrenador asistente del Bolton en 1961 y en director técnico en 1968 pero no era un papel en el que se sintiese cómodo y dejó el puesto en 1970. Pasó a formar parte del equipo de ojeadores del club y en 1986 se le nombró Presidente de la entidad. En 1994 fue galardonado con la Orden del Imperio Británico y tres años más tarde se puso su nombre a una de las calles del Reebok Stadium. Además recientemente se ha anunciado la construcción de una estatua con su figura que será ubicada a las afueras del actual estadio "Trotter".

Falleció en una residencia de ancianos el 15 de Enero de 2011 a los 85 años.

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